Les fermes laitières du Vermont reculent, laissant place aux crevettes, au safran et aux nouvelles idées

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Alors que le climat et d’autres facteurs rendent le lait et le sirop d’érable plus difficiles à produire, une série de nouvelles cultures et entreprises agricoles voient une opportunité

Chèvres, agriculture collective, safran : de nouvelles cultures et entreprises redéfinissent l'agriculture du Vermont.
Chèvres, agriculture collective, safran : de nouvelles cultures et entreprises redéfinissent l’agriculture du Vermont. (Zoeann Murphy/The Washington Post)

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Il fut un temps où le paysage du Vermont était parsemé de granges rouges patinées pleines de vaches laitières, et chaque magasin de campagne était bourré de sirop d’érable et de bonbons locaux. Les granges sont toujours là, tout comme leurs illustrations fanées de vaches, et les érables à sucre dessinent toujours des mirettes à l’automne. Mais en raison des changements dans l’industrie et du changement climatique, de nombreuses vaches ont disparu et les plus gros produits agricoles de l’État sont en péril.

L’évaluation climatique 2021 de l’Université du Vermont a révélé que la température moyenne de l’État s’est réchauffée de près de 2 degrés Fahrenheit et que les précipitations ont augmenté de 21 % de manière alarmante depuis 1900. Les températures hivernales ont augmenté 2,5 fois plus vite que les températures annuelles moyennes, et le gel de l’État -période libre allongée de trois semaines depuis 1960. Les experts prévoient plus d’inondations et plus de sécheresses, compliquant les conditions de croissance des principales cultures et ajoutant de nouveaux maux de tête aux producteurs laitiers de l’État.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington)

Alors même que les cultures séculaires deviennent plus délicates, une nouvelle génération d ‘«agripreneurs» – souvent de jeunes agriculteurs, parfois des agriculteurs pour la première fois, de nombreuses femmes ou personnes de couleur – se précipitent pour essayer quelque chose de complètement différent. Et avec le temps, ces nouvelles cultures et ces nouveaux agriculteurs ont le pouvoir de modifier l’identité d’un État qui s’est défini pendant des générations par sa terre et sa gestion des terres.

Voici quelques-uns des nouveaux aliments et entreprises agricoles qui changent le visage du Vermont.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington Post)

Dans une ancienne étable de traite à Charlotte, John Brawley s’occupe de quelque chose de beaucoup plus petit que les vaches qui y vivaient autrefois. Dans la première installation d’aquaculture de crevettes du Vermont, Aquaculture du son douxil récolte chaque semaine 100 livres de crevettes à pattes blanches du Pacifique dans des piscines intérieures d’eau salée à recirculation hors sol.

Les produits laitiers représentaient autrefois 70 % de l’économie agricole de l’État. Mais le nombre de fermes laitières dans le Vermont est passé de plus de 4 000 en 1969 à moins de 600 en 2021, les petites exploitations de l’État ayant perdu au profit d’entreprises tentaculaires en Californie. Des températures plus élevées ont également contribué à ce changement, obligeant les vaches à manger moins et à produire moins de lait.

L’une des fermes laitières qui a fait faillite, en 2017, était les fermes nordiques de 600 acres sur la route 7 à Charlotte. Toutes les vaches sont allées aux enchères l’année suivante. Mais la terre est devenue une partie de l’avenir agricole du Vermont. Will Raap, fondateur de Gardener’s Supply, une entreprise de fournitures de jardinage biologique, a acheté la propriété avec la vision d’en faire un modèle d’« économie agricole post-laitière au Vermont ».

Raap a pensé à ce qui pourrait fonctionner chez Nordic Farms était un modèle d’agriculture collective, menant à la création de Earthkeep Farmcommon en 2021. Plus d’une douzaine d’entreprises agricoles, dont Brawley’s, partagent des terres, des équipements et des espaces de grange, et renforcent ensemble l’intérêt des consommateurs et l’identité de la marque avec des marchés de producteurs et des événements.

L’objectif de Brawley était de produire des crevettes locales, le deuxième produit de la mer le plus populaire aux États-Unis, dans un État enclavé loin des océans mais de manière écologiquement durable.

“C’est efficace, durable et sain et soutient l’économie locale”, a déclaré Brawley, ramassant des crevettes matures presque translucides avec un filet, beaucoup sautant librement pour retourner dans les étangs isolés à ossature de bois lissés avec des revêtements en caoutchouc. Pour l’instant, Brawley est une équipe individuelle, vérifiant l’oxygénation et le pH des réservoirs. Il lui en coûte encore 6 $ à 9 $ pour produire une livre de crevettes, l’odeur saumâtre des crustacés se mêlant à l’odeur légèrement détectable des vaches qui persiste dans la grange.

La composition agricole changeante du Vermont doit une partie de sa nouvelle vigueur à une ancienne loi sur l’utilisation des terres. La loi 250 est entrée en vigueur en 1970 lorsque l’État a fait face à une pression de développement majeure et a joué un rôle déterminant pour que le Vermont ressemble au Vermont. Son processus d’examen strict des nouvelles utilisations des terres agricoles rend plus difficile le développement commercial et donne la priorité à d’autres entreprises agricoles viables.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington Post)

Un climat plus chaud a entraîné une saison de croissance plus longue dans le Vermont, ce qui le rend plus propice aux céréales comme le blé. L’industrie s’est également développée alors que l’invasion de l’Ukraine par la Russie a fait grimper les prix des céréales à l’échelle mondiale. Les céréales régionales sont maintenant plus viables et plus compétitives, mais il y a des limites en raison du peu d’installations de transformation et d’infrastructures.

Malterie du Vermont at Earthkeep Farmcommon est la seule malterie de l’État, fournissant aux brasseurs et distillateurs de l’État des grains maltés provenant de la région et, comme l’a dit le directeur général Rob Hunter, pour relocaliser l’industrie céréalière.

« À l’heure actuelle, nous nous approvisionnons en céréales de divers endroits de la région », a-t-il déclaré. “Nous cultivons autant que nous le pouvons et travaillons avec des agriculteurs locaux, et le reste, nous nous approvisionnons dans un rayon de 500 miles”, a déclaré Hunter. “Beaucoup des 77 brasseries de l’État veulent produire au moins une bière entièrement composée d’ingrédients du Vermont.”

L’une des deux granges principales de Nordic Farms avait été convertie en grenier avant le lancement d’Earthkeep, devenant une coopérative céréalière qui soutenait la mouture, le floconnage, la torréfaction, le fumage et le mélange. La malterie a ajouté des cuves de pente, un système de chauffage, un refroidisseur et un système de floconnage pour doubler la capacité de production.

Le seigle, le blé et l’orge sont les principales céréales maltées. Le grain est trempé dans d’immenses réservoirs, où les graines dormantes sont trempées et réveillées, puis autorisées à germer et à germer. Après environ quatre jours de croissance, le grain germé est prêt à être chauffé, ou « cuit au four », avant d’être nettoyé et ensaché. À terme, Hunter vise à produire 75 tonnes par mois de malt fini. Pour l’instant, c’est à plus petite échelle : « Hier, j’ai transporté 30 sacs de 50 livres jusqu’à la brasserie originale de Foam Brewers sur les rives du lac Champlain. Nous faisons un malt koji expérimental, le malt de riz pour le saké. Nous le découvrons ensemble », a déclaré Hunter.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington Post)

En 2020, la coopérative à laquelle appartenait la famille Jones a exigé que tous les membres réduisent la production de lait à 85 % de sa capacité et jeter le reste pour empêcher les prix du lait de s’effondrer. (La raison : les restaurants et les écoles n’achetaient pas de lait au début de la pandémie.) Pendant ce temps, les prix des aliments pour animaux, du transport, même le coût de l’élimination du fumier – tous les coûts avaient grimpé en flèche en partie à cause de la sécheresse et du climat – conditions météorologiques extrêmes liées au changement. La sagesse dominante était que la seule façon d’être rentable était de passer à 1 000 vaches. La famille Jones n’avait pas le terrain pour en accueillir autant.

En avril 2020, la famille Jones a vendu ses 320 trayeurs à un agriculteur de New York. Ce fut une journée terrible pour toute la famille, mais les fils Brian et Steven Jones, cinquième génération sur la terre, avaient un plan.

Leur mère, Carolyn, continue de s’embrouiller quand elle parle de ses vaches, et la tête de vache en contreplaqué qu’elle a peinte fièrement sur leur grange. Mais jetez un coup d’œil à l’intérieur maintenant, et ce sont 1 500 chèvres qui parcourent des balles de foin et entre elles. Ferme Joneslan à Hyde Park est la plus grande ferme caprine de l’État, vendant son lait à Vermont Creamery pour en faire du fromage.

Pourquoi les chèvres ? Leur merde est solide, pas liquide, et donc pas autant de un casse-tête environnemental comme le fumier de vache. C’est aussi beaucoup plus facile à transformer en compost utilisable. Les Jones utilisent moins de diesel parce qu’ils n’épandent plus 2 millions de gallons de fumier liquide sur leur ferme. Le climat du Vermont est meilleur pour cultiver le les chèvres de foin mangent; lorsque les Jones avaient des vaches, les frères cultivaient des cultures fourragères sur 300 de leurs acres et louaient d’autres champs pour produire suffisamment de céréales pour le fourrage.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington Post)

“Des changements se sont produits qui ont permis aux raisins de prospérer – et les gens parient dessus”, a déclaré Todd Haire, copropriétaire de Foam Brewers, qui fabrique de la bière artisanale à Burlington. Haire a un projet parallèle de fabrication de vins naturels. Historiquement, les établissements vinicoles de l’État étaient limités aux raisins hybrides robustes qui pouvaient résister aux hivers rigoureux du Vermont. Le changement climatique élargit également sa gamme d’ingrédients pour la bière.

“Pendant un certain temps, c’était ‘ce sont les fruits que nous avons, donc ce sont les bières que nous pouvons produire'”, a déclaré Haire. « Il y a quinze ans, vous aviez du mal à faire pousser une pêche dans le Vermont. Et maintenant, vous les voyez partout.

Maison de Fermentologieégalement chez Earthkeep et l’un des clients de Vermont Malthouse, est un autre projet parallèle pour Haire. Ici, il fait vieillir des bières en fût, dont beaucoup contiennent des céréales et du houblon régionaux et des fruits locaux, ainsi que du miel et des plantes de la ferme, fermentées par des levures indigènes de la campagne du Vermont.

(Vidéo : Zoeann Murphy/The Washington Post)

Les températures plus chaudes déplacent l’habitat convenable pour les érables à sucre plus au nord, au Canada. Des températures basses moins basses, des températures élevées plus élevées et des nuits pas assez froides ont entraîné des saisons plus courtes, de faibles débits de sève et une teneur réduite en sucre dans le sirop. (Une faible teneur en sucre signifie qu’il faut plus de sève pour faire bouillir le sirop.) Ces changements menacent également de rendre le sol du Vermont moins hospitalier pour les érables à sucre et de permettre aux ravageurs de prospérer plus longtemps.

Les chercheurs agricoles de l’État cherchent des moyens pour les agriculteurs de « couvrir leurs paris », en diversifiant les cultures avec des articles de grande valeur qui peuvent également prolonger la saison de croissance. L’un des nouveaux venus prometteurs du Vermont est le safran.

Les États-Unis importent chaque année pour environ 16 millions de dollars de précieux petits pistils de crocus rouges qui aromatisent et colorent les aliments, de la bouillabaisse au risotto. L’épice la plus chère du monde est traditionnellement cultivée en Iran et en Espagne, mais aujourd’hui, environ 200 agriculteurs la cultivent dans le Vermont. Alors que le climat du Vermont se rapproche de celui du nord-est de l’Iran, Arash Ghalehgolabbehbahani, agroécologue spécialisé dans l’agriculture durable et la diversification des cultures, et Margaret Skinner, professeur de recherche à l’Université du Vermont, ont lancé le Centre nord-américain de recherche et développement sur le safran à South Burlington, pionnier de la culture de cette culture lucrative comme moyen pour les petits agriculteurs du Vermont d’élargir leurs options.

Souvent, ces plantes à fleurs basses poussent autour du périmètre d’un panneau solaire, niché sous un champ de panneaux générateurs d’énergie. C’est un nouveau domaine de recherche agricole appelé agrovoltaïque qui utilise la même terre pour récolter l’énergie solaire et la nourriture, parfois avec des panneaux solaires inclinables fonctionnant comme des parapluies d’ombre ou de pluie pour les plantes dans un monde où le soleil, la sécheresse et les pluies extrêmes sont de plus en plus durs.

Les bulbes en forme de bulbe sont plantés à la fin de l’été et les fleurs violettes fleurissent en octobre et novembre après la récolte de la plupart des autres cultures de l’État. Les agriculteurs doivent travailler rapidement pour récolter à la main les fleurs et arracher les filaments rouge vif à l’intérieur. Celles-ci sont ensuite séchées et stockées, environ 75 000 fleurs donnant une livre de l’épice convoitée. Et parce que les bulbes produisent plus de bulbes sous terre, les agriculteurs peuvent les laisser dans le sol pendant trois à cinq ans avant de les replanter – un travail du sol et des perturbations minimes dans le champ permettent de construire un sol plus sain et d’aider à séquestrer le carbone atmosphérique.

« Avec le changement climatique, le défi pour les producteurs est les extrêmes et l’imprévisibilité, c’est pourquoi la diversification est importante. Le safran s’intègre parfaitement dans ce modèle », a déclaré Skinner lundi. « Cette semaine, la floraison du safran est presque terminée dans la région de Burlington, et nous n’avons eu notre premier gel dur qu’il y a une semaine. Je ne regarde pas les données, je regarde ce qui se passe autour de moi : si nous continuons à avoir des chutes comme nous en avons eu cette année, je ne suis pas sûr que je voudrais investir dans l’industrie du ski de l’État. »

Montage par Angela Hill, Sandhya Somashekhar, Karly Domb Sadof et Haley Hamblin.

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